Fossile de plésiosaure sur fond noir
Fossile

Plésiosaure

Plesiosaurus dolichodeirus

Mary Anning consacra sa vie à récolter des fossiles sur la côte sud de l’Angleterre. Elle fut la première « chercheuse de fossiles » et découvrit, avec ou sans son frère Joseph, le premier ichthyosaure en 1811, le premier plésiosaure en 1821 et le premier ptérodactyle anglais en 1828.

Fossile de plésiosaure sur fond noir

Squelette fossile de plésiosaure Dolichodeirus daté de 190 millions d'années (Jurassique inférieur) au Muséum national d’Histoire naturelle. Un spécimen trouvé par Mary Anning.

© MNHN - A. Iatzoura

Le nom de genre Plesiosaurus signifie « proche des sauriens ». Il a été créé par William Conybeare et Henry De La Bêche en 1821, dès la découverte du premier spécimen.

Les plésiosaures sont des reptiles marins ayant un corps en tonneau, un cou long et une queue courte, ainsi que quatre membres transformés en palettes natatoires. La mise en scène de combats entre plésiosaure et ichthyosaure devint un classique de la littérature populaire de la fin du XIXe siècle.
On doit à Mary Anning la découverte, en 1824, de ce spécimen qui fut acheté 10 livres par le géologue Constant Prévost et figuré par Georges Cuvier en 1825 ; il ne fut décrit scientifiquement en détail qu’en 2010.

L’acquisition par le Muséum de ce spécimen, un adulte âgé, sonna comme une victoire pour celle qui avait osé envoyer au baron Cuvier un dessin du premier spécimen qu’elle avait mis au jour. Cuvier, croyant à un faux en raison de sa morphologie inédite par rapport aux animaux vivants ou fossiles connus alors, n’y avait accordé dans un premier temps aucun crédit. 
Tracy Chevalier propose une biographie romancée de la vie de Mary Anning dans Prodigieuses Créatures (2010).

Christine Argot

Le Jurassique dans l'histoire de la vie

Ma = Millions d’années
2315
Hadéen
Archéen
Protérozoïque
Paléozoïque
Cambrien
Ordovicien
Extinction
Ordovicien-Silurien
Silurien
Dévonien
Extinction
du Dévonien
Carbonifère
Permien
Extinction
Permien-Trias
Mésozoïque
Trias
Extinction
Trias-Jurassique
Jurassique
Crétacé
Extinction
Crétacé-Paléogène
Cénozoïque
Paléogène
Néogène
Quaternaire

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