Vélin

Vélin d'ours polaire

Le décret de la Convention nationale du 10 juin 1793, qui transforme le Jardin du roi en Muséum national d’Histoire naturelle, décide le transfert à la bibliothèque du nouvel établissement de « la collection des plantes et animaux peints d’après nature dans le Muséum d’Histoire naturelle, et déposés à différentes époques dans la Bibliothèque nationale ».

Ours polaire, vélin conservé dans les collections du Muséum national d’Histoire naturelle

© MNHN / Dist. RMN - T. Querrec

Nicolas Maréchal est agréé pour continuer la collection aux côtés de Pierre Joseph et Henri Joseph Redouté. Formé à l’étude de l’anatomie à l’École vétérinaire d’Alfort, il apporte beaucoup à la collection en réalisant une décennie durant des dessins d’animaux et d’anatomie zoologique.

Travaillant essentiellement à partir des pensionnaires de la Ménagerie du Jardin des Plantes créée en 1794 sous l’égide de Jacques Henri Bernardin de Saint-Pierre, il montre avec beaucoup de vérité l’aspect physique des animaux et tente aussi de rendre le caractère de chacun d’entre eux.

Pour cet ours polaire peint en 1796, il a tenu à indiquer une échelle, « 1/6 de la grandeur de l’individu », et à restituer l’environnement naturel de l’animal, présenté dans un décor de glace. Par cette volonté de servir la science qui a présidé à leur création, les vélins constituent aujourd’hui encore une source de données précieuse pour les naturalistes et une mémoire des espèces disparues ou menacées.

Alice Lemaire

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