Plante à fleurs

Arbre corail

Erythrina americana Mill.

Cette érythrine, Erythrina americana, est originaire du Mexique. Les fleurs sont surnommées « cuchillitos » (petits couteaux) car les enfants les utilisent en guise de faux couteaux pour jouer.

Branche d'un arbre corail avec des fleurs rouges

Arbre corail (Erythrina americana) - Jardin botanique Val Rahmeh-Menton

© MNHN - A. Iatzoura

Étymologie

Erythrina, du grec erythros qui signifie rouge, fait référence à la couleur des fleurs du genre. Americana signifie « liée à l'Amérique (du Nord ou du Sud) ».

Description et période de floraison

Cet arbre mesure entre 6 et 8 mètres de haut. Les feuilles, caduques, sont constituées de trois folioles portées par un long pétiole. Les fleurs, tubulaires, mesurent 10 centimètres de long et s'épanouissent en grappes. Elles sont d'un rouge éclatant et brillant, ce qui attire particulièrement les colibris. Elles apparaissent au début de l'année, alors que les branches sont dépourvues de feuilles. Quand les feuilles se développent, l'arbre produit des gousses contenant des graines rouges et brillantes en forme de haricot.

Exigences écologiques

Il s'épanouit avec un sol frais à humide, un substrat limono-sableux et une exposition ensoleillée. Il tolère des gelées jusqu'à -7°C.

Utilisations

  • Ornementale (les variétés naines principalement).
  • Alimentaire : La fleur est comestible après ébullition, et souvent dégustée avec des œufs brouillés au Mexique.
  • Artisanale : Le bois est utilisé pour les clôtures et pour l'art, notamment pour les masques rituels.
  • Médicinale : Toutes les parties de la plante sont toxiques, elles contiennent des alcaloïdes très puissants. A petite dose et dans la médecine traditionnelle, elles étaient utilisées pour leurs propriétés soporifiques et psychoactives (jus de fleurs et graines), comme contraceptif et purgatif (écorce) ou pour traiter les inflammations et piqûres (feuilles et tiges). La consommation de cette plante entraîne souvent euphorie, confusion puis profond endormissement jusqu'à une possible mort.
  • Divers : Les graines sont une base de raticide, l'écorce pour un poison pour poisson.

Remarques

Au Mexique, les fleurs sont surnommées « cuchillitos » (petits couteaux) car les enfants les utilisent en guise de faux couteaux pour jouer. On retrouve des mentions de cet arbre dans les manuscrits mayas et aztèques. Au Guatemala, il est connu comme l'arbre d'où émergea Saint Maximon (saint né d'un croisement entre les croyances mayas et catholiques) lorsqu'il fut frappé d'un éclair.

Fleurs rouges d'un arbre corail

Arbre corail (Erythrina americana) - Jardin botanique Val Rahmeh-Menton

© MNHN - A. Iatzoura
Fleurs rouges d'un arbre corail en gros plan

Arbre corail (Erythrina americana) - Jardin botanique Val Rahmeh-Menton

© MNHN - A. Iatzoura

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