tablette d'argile écriture cunéiforme

Quels sont les premiers humains à avoir communiqué par écrit ?

Les Égyptiens et les Sumériens sont les premiers à avoir utilisé l’écriture comme nous la définissons aujourd’hui. Mais l’art pariétal ou certains symboles gravés sur des objets dès le Paléolithique supérieur pourraient constituer les prémisses de l’écriture.

Aux origines de l'écriture

Les plus anciennes traces d’écriture élaborées se rencontrent de manière quasi simultanée vers 3 300 ans avant notre ère chez les Égyptiens, notamment pour étiqueter des jarres et chez les Sumériens, sur des tablettes d’argile utilisées pour inventorier les marchandises. Elles évolueront peu à peu pour donner les hiéroglyphes et la graphie cunéiforme. Le premier alphabet est vieux d’environ 3 000 ans, l’alphabet phénicien qui associe un signe à un son.

Toutefois certains préhistoriens pensent qu’il existait des systèmes symboliques plus anciens, au Paléolithique supérieur. L’art pariétal des cavernes présente en effet des formes spécifiques et abstraites (traits, carrés…) dont on ne comprend pas le sens. Des symboles qui se répètent dans le temps et dans différentes grottes, qui a priori ne représentent rien, mais semblent être dessinés (ou écrits ?) avec une certaine logique.

L'écriture, fin de la préhistoire

Chantier de fouilles - Abri Pataud

Chantier de fouilles - Abri Pataud

© MNHN - A. Iatzoura

Certains objets humains retrouvés en fouille sont également porteurs d’encoches ou de signes abstraits qui devaient avoir un  potentiel de signification en association avec un contenu mémorisé. Mais pour beaucoup de linguistes, pour qu’on puisse parler d’écriture, il faut une grammaire reliant les signes entre eux. L’invention de l’écriture marque la fin de la préhistoire et un tournant dans l’histoire de l’Homme, qui va savoir conserver la mémoire de son passé.

Article revu en 2023. Remerciements à Antoine Balzeau, Directeur de Recherche au Muséum d’histoire naturelle (UMR 7194, Histoire naturelle de l’Homme préhistorique)

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