Qu’est-ce qu’une étoile filante ?

Une étoile filante est un météore, c’est-à-dire un phénomène lumineux produit par l’entrée à hypervitesse dans l’atmosphère d’un micrométéoroïde (fragment d’astéroïde, de comète ou de planète). On les remarque surtout durant les pluies d’étoiles filantes, notamment l’été !

Photo d'un ciel étoilé avec des rais lumineux

Pluie de météorites dans le ciel étoilé de la nuit en Indonésie. Volcan Bromo et Voie lactée par une nuit sans lune.

© T. Aurora - stock.adobe.com

Comment se forme une étoile filante ?

Des lumières dans le ciel, vives et de quelques secondes, rythment notre année. Ce sont des étoiles filantes. Attention ! Leur nom est trompeur : elles n’ont rien d’une étoile ! Elles signalent l’arrivée de petits météoroïdes (inférieurs au millimètre, proches de la taille du grain de sable) dans l’atmosphère terrestre. Elles peuvent provenir de comètes ou d’astéroïdes. Pénétrant avec rapidité l’atmosphère, ces grains de poussière subissent un frottement qui les chauffe, jusqu’à leur désintégration par fusion et vaporisation.

Le cas des micrométéorites

Une partie de ces poussières atteignent le sol terrestre, ce sont des micrométéorites. Le plus souvent, celles-ci ne sont pas observables au télescope. Inframillimétriques, elles se rapprochent le plus souvent des chondrites carbonées. Des scientifiques ont calculé que plus de 5 200 tonnes de ces micrométéorites touchent le sol chaque année !

Vous avez dit “bolide” ?

Vous pensiez croiser des bolides uniquement sur la route ? Erreur ! À l’origine, le terme de “bolide” s’applique aux météores très intenses. Au moment de son entrée dans l’atmosphère à une vitesse très importante, le corps extraterrestre de grande taille provoque un phénomène lumineux particulièrement intense : le bolide. On considère que des météoroïdes sont des bolides lorsqu’ils brillent plus que Vénus ! Ce n’est que par métaphore que le nom de bolide s’est appliqué à des véhicules rapides plus ou moins prudemment conduits.

Pluie d’étoiles filantes observées lors des Léonides en Amérique du Nord dans la nuit du 12 au 18 novembre 1833

Quand a lieu la nuit des étoiles filantes ?

L’orbite de la Terre coupe régulièrement les orbites de certaines comètes. Or la poussière qu’émet une comète, après avoir été concentrée le long de son orbite finit par être diluée dans l’espace interplanétaire. Quand la Terre se trouve à l’intersection avec une de ces orbites, elle balaye donc davantage de micrométéoroïdes que la normale, et donc plus d’étoiles filantes paraissent dans les cieux. Ce sont des pluies d’étoiles filantes

Comme l’orbite d’une comète ne change guère d’une année sur l’autre, la Terre la recoupe à peu près à la même date à chaque révolution autour du Soleil. C’est pour cette raison que les pluies d’étoiles filantes ont lieu à la même date tous les ans et sont devenues particulièrement connues, la plupart d’entre elles étant causées par des comètes.  

Ainsi, les « Perséides » du 11 août sont associées à la comète Swift-Tuttle et les « Léonides » du mois de novembre à la comète Tempel-Tuttle, ces périodes étant particulièrement propices à l’observation de pluies d’étoiles filantes. On peut typiquement voir quelques dizaines de Perséides par heure au moment du pic ! Certaines pluies d’étoiles filantes ont connu des millésimes remarquables, car issues d’essaims de poussière récemment éjectés et non dilués. Ce sont alors des milliers de météores à l’heure qui zèbrent le ciel. 

Observer les étoiles filantes

Si vous souhaitez apprendre à observer les étoiles filantes, participez au programme de sciences participatives Vigie-ciel ! Vous pourrez partir cueillir des météorites et chercher les cratères que leurs chutes ont créé. Tout un programme pour en comprendre davantage sur ce qui orne la voûte céleste !

Article rédigé en décembre 2022. Remerciements à Emmanuel Jacquet, cosmochimiste au Muséum (UMR 7590 Institut de minéralogie, de physique des matériaux et de cosmochimie), auteur de l'ouvrage Les météorites et leurs secrets, pour sa relecture et sa contribution.

    Quoi de neuf au muséum ?
    Retrouvez nos actualités et nos dossiers thématiques pour mieux comprendre l'Homme et la nature.