Peut-on savoir combien d’espèces d’Homo ont existé ?

On connaît aujourd’hui quatorze espèces associées au genre Homo, mais ce chiffre évolue encore. Les scientifiques pourraient découvrir de nouveaux fossiles d’Hommes qui n’ont pas encore été classifiés.

Le genre Homo et ses 14 espèces

On ne connaît que ce que l’on retrouve ! Fin 2019, on dénombre quatorze espèces rattachées au genre Homo, même si ce nombre pouvait varier légèrement selon les interprétations des chercheurs… Lorsqu’on trouve un groupe de fossiles que l’on ne sait pas interpréter, dont les caractéristiques sont différentes des espèces déjà connues, les scientifiques créent une nouvelle espèce.

Il existe encore des découvertes

Homo naledi crâne

Crâne quasi complet d'Homo naledi (LES1)

CC BY 4.0 John Hawks, Marina Elliott, Peter Schmid et al.

Ce fut le cas par exemple en 2003 en Indonésie, avec Homo floresiensis ou Homme de Flores, dont l’âge est imprécis, entre 90 et 12 000 ans. Et ce fut à nouveau le cas en 2015. Une nouvelle espèce d’Homo a vu le jour, Homo naledi, ancienne espèce du genre humain jusqu’à lors inconnue, découverte dans une grotte en Afrique du Sud. Homo naledi présente à la fois des caractères modernes et anciens, et on estime qu’il a vécu il y a environ 300 000 ans.

Le buisson évolutif de l’Homme est particulièrement complexe. Si quatorze espèces du genre Homo ont été répertoriées aujourd’hui, on ne peut absolument pas savoir combien d’autres seront découvertes dans l’avenir…. A chaque fouille et chaque découverte ses surprises !

Article revu en 2023. Remerciements à Dominique Grimaud-Hervé, Professeure émérite au Muséum d’histoire naturelle (UMR 7194, Histoire naturelle de l’Homme préhistorique)

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