La météorite de Chassigny est tombée il y a 200 ans, le 3 octobre 1815. C’est le premier fragment de Mars dont la chute sur Terre ait été observée. Avec les données des rovers qui circulent à la surface de Mars, les météorites d’origine martienne sont notre principale source d’informations sur l’origine et l’évolution interne de cette planète.


Taxonomie

Nom vernaculaire Météorite de Chassigny
Classe SNC
Poids de l'échantillon SNC
Taille (cm) 4,5 x 4 x 4,8
Date de récolte 03/10/1815 (chute)
Pays France

Tombée à quelques centaines de mètres d’un villageois qui travaillait dans les vignes et accompagnée d’un bruit épouvantable, comparé à "des décharges de mousqueterie entrecoupées par des coups de canons", la météorite de Chassigny (Haute-Marne) a immédiatement été identifiée comme une pierre d’origine extra-terrestre. Mais ce n’est que plus d’un siècle et demi plus tard qu’elle a été reconnue comme un fragment de la planète Mars.

Comme un grand nombre d’autres météorites d’origine martienne (près d’une centaine connues à l’heure actuelle), cette roche a été formée plus de 3 milliards d’années après les débuts du Système solaire par le refroidissement et la cristallisation d’un magma (roche fondue). À une époque aussi tardive, plus aucun astéroïde n’avait d’activité volcanique. Cet âge "récent" a été la première indication de l’origine martienne probable de Chassigny et des roches appariées, arrivées sur Terre après un périple de 11 millions d’années dans l’espace interplanétaire. L’origine martienne de ces roches a été confirmée depuis lors par la découverte de gaz piégés dans l’une d’elles, gaz qui ressemblent fortement à ceux analysés par la sonde Viking dans l’atmosphère de Mars.

Avec les rovers tels Curiosity, qui font de la géologie in situ à la surface de Mars, les météorites martiennes sont notre principale source d’informations sur les processus de formation et d’évolution de la planète Mars. Quoique Mars soit plus petite que la Terre, les deux planètes étaient probablement très semblables en surface il y a 4 milliards d’années, au moment où la vie apparaissait sur Terre (et peut-être sur Mars également ?).

Grâce aux météorites, nous possédons de Mars des fragments de roches plus anciens que tous ceux qui sont maintenant connus à la surface de la Terre. Venant compléter les images et analyses envoyées par les rovers qui circulent à la surface de Mars, l’étude des météorites martiennes est donc l’une des pistes les plus importantes pour comprendre l’origine de la vie sur la Terre.


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