Ce petit cheval dont les proches cousins ornaient, entre 30 000 et 9 000 ans avant notre ère, les parois des grottes préhistoriques d’Europe, partage un ancêtre commun avec les chevaux domestiques.


Identité du spécimen de collection

Classe Mammifères
Ordre Périssodactyles
Famille Equidés
Genre Equus
Espèce ferus
Sous-espèce przewalskii

MODE DE VIE

Les chevaux de Przewalski vivent en petits clans familiaux composés d’un étalon adulte, d’une à trois juments et de leur progéniture. Les jeunes mâles qui n’ont pas pu se constituer un harem se regroupent et respectent quelques règles imposées par leur hiérarchie : le dominant sera le premier à accéder au point d’eau ou aux herbes à haute valeur nutritive.

Dès leur plus jeune âge, les chevaux apprennent le respect de cette hiérarchie par des jeux simulant des combats (ruades, morsures, poursuites…). Bien que grégaires, ils respectent une distance individuelle entre eux : franchir cet espace est perçu comme une agression et peut entraîner des affrontements plus ou moins violents. Néanmoins, le groupe reste toujours en contact. S’il s’éloigne trop des autres, le cheval peut se mettre en danger face à d’éventuels prédateurs.

Signes distinctifs

Le cheval de Przewalski se reconnaît à sa petite taille, sa robe isabelle, une raie de mulet, une tête assez grosse, une épaisse encolure et une crinière courte et dressée, sans toupet entre les oreilles !
Surtout, il possède 66 chromosomes alors que les chevaux domestiques en ont 64 !
Cet équidé au tempérament fougueux est difficilement domesticable par l'Homme.

ANECDOTE

On pensait que ce cheval avait disparu, jusqu’à sa « redécouverte » par un explorateur russe, le colonel Przewalski, en 1879. La compétition avec les espèces domestiques et la chasse entraînent son extinction dans la nature à la fin des années 1960. Au début du XXe siècle, après une capture épique dans leur milieu naturel, quelques dizaines de chevaux arrivèrent dans les zoos. Trois d’entre eux rejoignent la ménagerie en 1902 et 1906. En dépit de l'effondrement démographique subi par les chevaux de Przewalski dans la nature et de la consanguinité des individus actuels, leur génome conserve une diversité étonnante. Grâce à la mise en place de programmes d’élevage internationaux, on compte aujourd’hui plus de 1 500 chevaux dans les zoos et de nombreuses réserves. Depuis le début des années 1990, des réintroductions au sein de plusieurs sites ont permis que plus de 300 chevaux parcourent à nouveau les steppes mongoles. De nombreux élevages en semi-liberté, notamment en Lozère ou en Hongrie, préparent des groupes aux conditions qu’ils auront à affronter dans leur milieu d’origine. Deux des établissements du Muséum, la Réserve de la Haute-Touche dans l’Indre et la Ménagerie du Jardin des Plantes participent activement à la protection de cette espèce emblématique.

Preuve de l'efficacité des programmes développés, après avoir été déclaré éteint dans la nature en 1996, le cheval de Przewalski a été reclassé « En Danger critique » en 2008 puis seulement « En Danger » en 2011 après avoir été réintroduit avec succès. Menaces : Compétition avec le bétail, dégradation de l’habitat, hybridation avec les chevaux domestiques.

Parrainez Pantruche, Patchanga et Outan, le groupe des chevaux de Przewalski

Les deux femelles, Pantruche, née en 1997, et Patchanga, née en 2002, sont très calmes et cherchent le contact avec leurs soigneurs. Le mâle, Oulan, né en 2000, est plus réservé et ne s’est pas encore reproduit. Tous plutôt gourmands, ils peuvent manger les granulés et le foin qui composent leur ration quotidienne à volonté mais ils sont aussi friands de pommes et de carottes !

 

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Autres spécimens de la collection

Nom vernaculaire cheval de Przewalski
Nom scientifique Equus ferus przewalskii

Durée de vie 25 ans
Taille et Poids 1,40 m au garrot ; 350 kg maximum
Gestation 11 mois, 1 petit
Habitat naturel steppes
Régime alimentaire herbes
Région d'origine Mongolie
Programme de conservation EEP