Hommage à Robert Barbault

Évènement

16.12.2013

Robert Barbault s’est éteint dans la matinée du 12 décembre 2013. Sa disparition ébranle toute la communauté scientifique, française et internationale, mais aussi le monde associatif de la protection de la nature avec lequel il était très engagé. Il fut un collègue de travail extrêmement apprécié ainsi qu’un responsable scientifique unanimement reconnu.


Hommage rendu par Gilles Boeuf à Robert Barbault lors des assises du vivant à l'Unesco le 13 décembre 2013.

Robert était, pour beaucoup d'entre nous, un Maître, un collaborateur proche, d'une très grande générosité et d'une très grande attention, toujours disponible. Nous sommes nombreux à lui devoir beaucoup, un appui, une orientation, un soutien déterminant à un moment ou l’autre de notre carrière. Il discutait calmement, relisait des papiers, conseillait utilement, apportait sa touche, partageait ses immenses connaissances, reprécisait des points en permanence… Mais c'est sans nul doute collectivement que nous lui sommes le plus redevable. Infatigable défenseur de notre domaine de recherche (l’écologie n’est-elle pas la plus belle des sciences ?,) doublé d'un militant courageux et engagé pour la préservation de la nature et de la biodiversité, il a su travailler pour faire de la communauté scientifique française en écologie et en évolution l'une des meilleures du monde. Sa plus belle réussite a été de construire avec intelligence, détermination et pugnacité les liaisons indispensables qui rapprochent aujourd'hui la recherche en écologie et en biodiversité à nos concitoyens et à nos décideurs politiques. Il a encouragé nombre d’entre nous, étudiants, chercheurs plus ou moins jeunes, tous ceux qui souhaitaient s’investir dans l’écologie et la biodiversité. Robert a joué un rôle déterminant dans le projet Man and Biosphère de l’Unesco. Il était membre de la Commission Française de l’Unesco.


Quelques grandes étapes

Robert Barbault est né le 24 janvier 1943. Etudiant en 1964 au laboratoire de zoologie du professeur Lamotte à l’Ecole Normale Supérieure de Paris, alors située rue Lhomond, il fut attiré au début par l’éthologie. Il passait rapidement à l’écologie sous la direction des professeurs Lamotte et Bourlière et partait pour une mission de longue durée « sur le terrain » à la station d’écologie tropicale dans la savane de Lamto en Côte d’Ivoire. Il va y travailler sur les réseaux trophiques et les stratégies biodémographiques des populations de reptiles et mphibiens. De façon permanente et durant toute sa vie, son humanisme et ses préoccupations constantes l’ont toujours amené à relier l’humain à cette nature qui nous entoure et à laquelle il appartient pleinement, ainsi qu’il l’avait fait au tout début en s’interrogeant au regard que portaient les populations locales, les Baoulés, sur les activités de cette station de recherche en Afrique. Il s’intéressait aussi à d’autres formes de pensées et d’inscription de l’humain dans le vivant et dans l’univers. Il avait lu et médité les grands penseurs indiens et était allé en Inde. Il défendra son doctorat d’Etat en 1973.

Robert aura ensuite des responsabilités scientifiques croissantes et majeures pour la communauté des écologues. Il a construit des équipes de recherche, des laboratoires, des programmes nationaux et internationaux, dans le domaine de la biologie des populations et des peuplements dans un premier temps, puis dans le domaine plus vaste de l’écologie et de la biodiversité. Il a assumé de très nombreuses et lourdes responsabilités scientifiques, au CNRS, -animateur du secteur écologie-évolution-environnement, directeur-scientifique, président de la section d’écologie, à l’Université Pierre & Marie Curie où il organisait le laboratoire d’écologie puis au Muséum national d’Histoire naturelle où il fondait et assurait durant 10 ans la direction du département « Ecologie et Gestion de la Biodiversité ».

Il jouera un rôle considérable dans l’émergence d’une écologie scientifique française qui se situe maintenant au meilleur niveau, oeuvant notamment au lancement de la revue ‘Ecology letters’, l’un des fleurons, toutes disciplines confondues, de la littérature scientifique.
 

Parallèlement, puis de plus en plus en synergie avec ses activités scientifiques, ses interrogations humanistes ont porté sur le développement durable, la préservation de la biodiversité, les relations science-société. Avec des études menées dans les réserves de biosphère du Mexique dans les années 70, puis en s’investissant dans le programme Diversitas aux côtés de Francesco Di Castri dans les années 90. Très impliqué dans la recherche et les politiques de protection de la nature, il était depuis 2002 président du comité français du programme de l’Unesco sur l’Homme et la biosphère (MAB). Grâce à la dynamique et à l’importance des travaux du comité sous son impulsion, la France a pu retrouver une place au sein du Conseil international de coordination du programme MAB.

Il était également vice-président du Conseil Scientifique du Patrimoine Naturel et de la Biodiversité depuis 2005 auprès du ministère de l’Ecologie, du Développement durable et de l’Energie. Il a pris une part très active dans la rédaction des trois tomes « Des exemples pour la biodiversité » publiés par le CSPNB entre 2007 et 2012. Il présidait le Conseil Scientifique de Parcs Nationaux de France depuis 2007 ainsi que le Conseil d’orientation de l’Agence technique des espaces naturels (ATEN) depuis 2002.

Il a très largement contribué à l’émergence de la biodiversité dans le champ scientifique, de ses développements à partir d’une écologie qui se situe à l’interface entre les sciences de la Nature et les sciences de l’Homme et de la Société.

Pour l’ensemble de sa carrière scientifique, il avait reçu récemment le grand prix de la Société Française d’Ecologie. Il était membre de l’Academia Europaea depuis 1996. Mais par-delà sa carrière scientifique, Robert travaillait aussi à développer une conscience écologique auprès du grand public. Ce qui l’a amené à publier de nombreux ouvrages à destination du plus grand nombre, comme « Un éléphant dans un jeu de quilles » (2006), ou encore plus récemment « La vie, quelle entreprise ! » (2011) avec Jacques Weber, son complice de toujours, anthropologue et économiste. Il écrivait en 2012 « … pour peu que l’on accepte de penser autrement, c’est-à-dire avec une vision écologique du monde, la perspective d’une réconciliation des humains avec la nature pourrait cesser d’être une utopie. Ne voit-on pas se dessiner, sur la base d’une éthique de la biosphère, cet esprit de solidarité écologique dont l’humanité et la Terre ont tant besoin ? » dans sa préface de la ré-édition de « Avant que nature meure – Pour que nature vive ! ».

Robert fut pour nous l’un des plus grands penseurs de ces interactions « homme-nature » dans toute leur finesse et nuances variées. Il était exceptionnel pour raconter à ses étudiants, aux scientifiques, au public, aux milieux politiques, l’indispensabilité de travailler en totale transversalité, très interdisciplinaire, de tout prendre en compte pour aborder ce « tissu vivant aux mailles si complexes et que l’on était en train de détricoter ». Il a été l’un des « grands » au CNRS, à l’UPMC et au Muséum. Sa disparition nous laisse orphelin et malheureux. Elle donne aussi à chacun d’entre nous la responsabilité de poursuivre ses pensées et actions, de nous battre inlassablement, sur de solides bases scientifiques, non pas pour « sauver la planète » mais pour faire en sorte que l’humain ne s’y trouve pas rapidement en trop grand « mal-être » !

Gilles Boeuf et Denis Couvet, 15 décembre 2013

Voir le communiqué de presse


Entretien avec Robert Barbault. En 2012, 10 ans après la Convention sur la Diversité Biologique, il dressait un bilan.


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